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Mais, avant même d’être rentrée, j’avais décidé qu’il fallait partir. Le dernier ennui dont on m’ait régalé c’est d’être appelé à écrire ce récit. Si fâcheuses que soient les déraisons des Mingréliens, M. de Suttner a pour eux beaucoup plus d’indulgence que Chardin ; je soupçonne même qu’ils lui inspirent un peu de cette tendresse secrète qu’éprouve un romancier pour les pécheurs dont les vices ont de la couleur et de la ligne. » Miss Halcombe est une personne douée de cette sensibilité identique. Le valet de chambre avait été chargé de garder la porte, pour les empêcher d’entrer ; mais miss Halcombe le contraignit à lui livrer passage, et tenant sa sœur par la main, lui fraya la route jusqu’en présence de M. Fairlie. Il était parfaitement naturel de lui demander en vertu de quel infernal caprice il se permettait d’entrer sans que je l’eusse sonné. C’est une habitude que j’ai prise de céder toujours à miss Halcombe. En des circonstances plus heureuses, combien j’aurais aimé à me montrer digne de miss Halcombe ; – combien miss Halcombe aurait été digne de « moi ». J’aurais le droit de vous l’apprendre, peut-être ne vous le dirais-je pas encore.

Portrait de femme en robe blanche (circa 1805) Mais si, par hasard, mon attente à ce sujet devait être déçue, et s’il s’apprêtait à quitter le pays, je n’avais pas de temps à perdre, en ce cas, pour m’armer en vue de notre prochain duel. Je descendis au rez-de-chaussée de la maison pour demander à mon hôte s’il ne pourrait pas me procurer un messager, lorsque, sur l’escalier, je le rencontrai qui montait. Je ne suis pas un gentleman de Londres, – au diable le gentleman en question ! En quittant Londres, il m’échappait, à moi aussi. J’entreprendrai donc (sauf protestation) de me rappeler ce que je pourrai, et de rédiger mes souvenirs (toujours sauf protestation) ; quant à ce que je ne puis ni me rappeler ni écrire, Louis se le rappellera et l’écrira pour moi. J’étais donc là, étendu parmi mes trésors artistiques, et ne demandant qu’à passer une matinée paisible. Il n’aura servi qu’à me confirmer dans un système de conduite arrêté préalablement. La mauvaise saison est venue ; comme elle se promenait dans la montagne, la neige l’a surprise. » Pour un homme doué de sentiments comme les miens, il est inexprimablement agréable de pouvoir se rendre un pareil témoignage. Un enfant a été piqué par un scorpion, un jeune homme a les fièvres, une vieille femme a la goutte.

Si vous leur demandiez de le définir, ils vous diraient que c’est la juste fierté que ressent un homme qui possède de magnifiques chevaux, de grands troupeaux, des chiens, des faucons, des armes, une provision d’argent comptant enfermée dans un bahut garni de ferrures, et avec tout cela une clientèle dont il reçoit les hommages et à laquelle il ne marchande pas ses services. Des parfums flottant dans l’air arrêtaient Archie en chemin et le remplissaient par moment d’une ivresse éthérée. Une incroyable stupeur accueille les paroles de Mylio ; les membres de la chambre des doux engagements s’entre-regardent un moment ébahis de ce langage irrévérencieux ; puis maître Œnobarbus-le-Rhéteur et Adam-le-Bossu-d’Arras se lèvent pour répondre, tandis que le chevalier Foulques de Bercy, le Sénéchal des marjolaines et le Baillif de la joie des joies, tous preux chevaliers, cherchent machinalement leurs épées à leur côté ; mais ils siégent désarmés, selon les us de la cour d’amour. Mylio. – Loin de moi cette pensée ! Personne ne répond à cette question ; et personne ne me laisse tranquille. Il se rappelle, à une ou deux semaines près, la date de l’événement ; – et je me rappelle le nom de la personne.

Tous deux irons ainsy en Ves- pace au dessus des villes et de la terre, en les vuides campagnes de Yaer, comme l’aigle bicéphale, nous meslant parmy le bruict des vens ; tous deux sacquebuteront en exemple de Sathan semant les mondes et les germes des grevances voluptueuses… Je déplore de nouveau la nécessité cruelle qui met nos intérêts en opposition, et nous contraint à lutter l’un contre l’autre. Le feu monte dans le ciel, et, plus brillant que jamais, nous sert de phare. Vous ne pouvez pas faire d’une seule traite votre voyage dans le Cumberland. J’ai questionné Louis. Il n’est pas tout à fait si bête que je l’avais cru jusqu’ici. Elle semblait ne pas voir les choses sous cet aspect. Je puis encore écrire, mais les lignes se brouillent sous mes yeux. De vastes perspectives de succès se déroulent devant mes yeux. Les mâles éclairs de ses yeux bleus, la bravoure inscrite dans les rides de ses joues flétries, annonçaient qu’il avait acheté par de rudes travaux le ruban rouge qui fleurissait la boutonnière de son habit.