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M. Dawson, dont l’hospitalité ne se démentait pas, m’avait invité à retourner avec lui dans sa résidence, et à y prendre mes quartiers pour la nuit. Je résolus de faire connaître l’embarras où je me trouvais à M. Dawson, de Lak-Lodge. Plus que jamais, à la suite d’une pareille requête, il aurait enfourché son « dada » favori. Il eut le sentiment qu’il allait s’agir d’une affaire sérieuse, de vie ou de mort. Un fier ruban de queue, monsieur, dit le clerc avec cette notion exagérée des distances et ce vif sentiment des difficultés du voyage qui caractérisent les gens de province… Vous venez de me dire qu’il est clerc de la sacristie, tout comme son père l’était avant lui ? Nous n’avions qu’à soulever ce cadre par ses deux extrémités, en évitant de lui imprimer la moindre secousse, pour transporter notre malade où il nous plairait, sans la déranger, elle ou son lit. Le plus souvent, ils restaient en arrière à une distance fort convenable ; mais une ou deux fois ils pressèrent le pas comme s’ils voulaient me rattraper ; – puis ils s’arrêtaient, – tenaient conseil, – et reprenaient leur ancienne position.

Par bonheur, une des femmes les plus capables et les plus sûres qui soient au monde, se trouvait en ce moment à ma disposition. J’avais donc tout le temps nécessaire pour pousser une pointe sur Knowlesbury et m’en revenir coucher à Welmingham ; or, il n’y avait probablement personne dans la ville de qui je pusse attendre plus d’assistance pour mes recherches sur le caractère et la position de la mère de sir Percival, antérieurement à son mariage avec sir Félix Glyde, que le « solicitor » de la localité. Je m’étais irrité, plus que je ne m’en doutais moi-même, d’avoir eu toujours derrière moi, depuis mon départ du Vieux-Welmingham, ces menaçants compagnons ; et, par malheur, je me laissai aller à écarter rudement, de ma main ouverte, celui qui venait ainsi se frotter à moi. La connaissance exacte que j’ai prise de ce que renfermait son Journal – je m’en étais procuré la lecture par des moyens clandestins, au souvenir desquels j’attache un prix indicible, – détourne ma plume ardente de sujets complètement épuisés par celle qui se les est appropriés la première. Si, dans les quelques heures qui allaient suivre, je ne m’étais pas mis en situation de légitimer ses plus terribles craintes, et de le tenir complètement à ma merci, je pouvais perdre, et perdre à jamais, tout ce que j’avais gagné de terrain.

Le défunt gentleman était complètement inconnu au major Donthorne et à toute sa famille. Je ne lui avais point révélé la vérité relativement à Laura, me bornant à lui représenter ma mission comme de la plus haute importance pour certains intérêts de famille qui concernaient miss Halcombe. À travers la grisaille du soir, il la vit suivre le contour du marais, se tourner une dernière fois, lui faire un signe de la main, puis passer le col ; et lui sembla qu’avec elle s’en allait quelque chose du plus profond de son cœur. Pourquoi ne pas rajouter une touche de couleur avec un plaid turquoise, corail, bleu ou rose ? Ne m’avez-vous pas dit que votre ancien patron habitait Knowlesbury, lui demandai-je, me rappelant l’interminable histoire du « minutieux gentleman de la vieille école, » avec laquelle ce compère si bavard m’avait assommé avant d’ouvrir le registre. La nouvelle de ma mise en liberté sous caution devait parvenir à sir Percival, – j’en avais la certitude absolue, – avant la fin de cette journée. Avant trois heures et demie il était de retour, ramenant le docteur avec lui. Mais pendant ces trois jours où je serais strictement enfermé, Sir Percival pourrait prendre toutes les mesures à sa convenance pour gêner mes futures démarches, – peut-être pour se mettre à l’abri de toute découverte, – sans avoir à craindre aucun obstacle de ma part.

Elle soupira, et pendant un instant, garda ma main serrée dans la sienne ; puis, la laissant aller brusquement, elle quitta la chambre. Après le départ de mon messager, je retournai dans ma chambre où je consacrai quelques minutes à mettre en ordre certains papiers, de manière à ce que, si malheur arrivait, on pût les retrouver sans peine. Mon homme déclarait qu’il ne lui fallait pas plus de quarante minutes pour s’y rendre en voiture, echarpe plaid femme et autant pour me ramener M. Dawson. Mais plus le capitaine jura, moins la besogne se fit. Le billet n’en disait pas plus long. Le clerc de paroisse est un homme dans mon genre (seulement, j’ai bien plus d’instruction que la plupart d’entre eux, mais je n’en tire pas vanité). Pour un autre homme dans sa position, ces paroles ambiguës auraient eu besoin de quelques commentaires ; – le comte n’en demanda aucun. Nous nous quittâmes. En laissant l’église derrière moi, je jetai un regard en arrière, et sur le bas de la route, je revis mes deux individus, accompagnés, cette fois, d’un troisième personnage ; ce dernier était le petit homme en noir que, dans la soirée précédente, j’avais suivi à la piste jusqu’au chemin de fer.

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